Unconditional Teaching

a living manifesto for healthier relationships in education

On ‘embracing mediocrity’

Tyll Zybura | 14 Oct 2019 | 1 comment |

Students often have an unhealthy all-or-nothing attitude toward their work which increases stress levels. They relax a bit when they learn to prioritize their work and allow themselves to ‘embrace mediocrity’ on low-stakes tasks to save time and energy.

English Deutsch

In my seminars I regularly address issues of time management, self-care, and mental health because I observe that students increasingly suffer from alarmingly high levels of pressure, stress, and anxiety.

Part of what I try to teach students in these sessions is a more conscious attitude toward the fact that they only have to do ‘well enough’ to pass the bulk of their obligatory course work, which is ungraded: In many cases, much of the pressure students feel stems from an imperative to submit their absolute best – which easily becomes overwhelming when paired with a high number of courses which many students register for to finish their studies quickly.1

What students often lack are the strategies to prioritize their time and effort, to focus their energies on important tasks (graded or otherwise high-stakes) and to save some energy where excellence simply doesn’t matter as much. Many students don’t think they can allow themselves to half-ass tasks however mundane – their mentality is all-or-nothing. But when the yard stick is perfection, even completely reasonable pass requirements seem impossible to achieve en masse, and the result is courses dropped or failed, self-esteem crushed, and anxiety levels soaring.

So, what I tell them under the only-half-joking heading of “Embrace mediocrity!” is that, on the one hand, they are allowed to invest less work in less important tasks, and that, on the other hand, strategies to recognise when work is simply ‘good enough’ is a necessity for proper self-care.

I draw them the following graph on the board to illustrate how investing more and more time into a piece of work yields exponentially diminishing returns on quality, while reaching a quality that is ‘good enough’ doesn’t actually take that much time. Investing a lot of time in high quality makes sense only for high-stakes tasks. And the time that is saved by embracing mediocre quality for work that doesn’t need to be great can be spent better, for example on self-care.

Graph that illustrates how investing more and more time into a piece of work yields exponentially diminishing returns, while reaching a quality that is ‘good enough’ doesn’t actually take that much time. So saving time that would go into perfecting work that doesn’t need to be perfect is reasonable and can be spent better.

Of course, this is a simplification. But I know from countless feedback sheets I have received over the last years that this little graph and my corresponding ten-minute talk on priorities has an enormous effect on students. It enables them to recognise four things:

  • the potential for self-harm in aspiring to constant perfection,
  • their agency in allocating their time where it is necessary,
  • their agency in defining themselves what ‘necessary’ means at a given moment in their lives,
  • the benefit of ‘having time’ for things that are just as important, and often more so, than achieving excellence at university.

I tell my students that I do not expect them to perform their ‘best’ measured by the yard-stick of perfection but that I accept every performance as their ‘best’ by the yard-stick of current individual capability, which may vary from student to student and from one phase in life to another

The fact that I as their lecturer say this is a huge relief to many. As self-evident as it would seem to me and many of my colleagues, it needs to be spoken out loud.

Then students begin to relax a bit. Then they begin to spend their energy where it counts.

‘Das eigene Mittelmaß anstreben’

In meinen Seminaren spreche ich häufig Fragen des Zeitmanagements, der Selbstfürsorge und der psychischen Gesundheit an, weil ich beobachte, dass Studierende zunehmend unter alarmierend hohem Druck, Stress und Angst leiden.

Ein Teil dessen, was ich meinen Studierenden vermittle, ist eine bewusstere Einstellung gegenüber der Tatsache, dass sie nur ‘gut genug’ zu sein brauchen, um ihre unbenoteten Kursarbeiten zu bestehen: Denn einerseits entsteht der Druck, den Studierende empfinden, in vielen Fällen aus der Selbstanforderung, immer ihre Beste Leistung einzureichen. Andererseits belegen die gleichen Studierenden aber auch eine hohe Anzahl von Seminaren, um ihr Studium schnell abzuschließen. Das lässt die Selbstanforderung der Perfektion schnell zu einer überwältigenden Bürde werden. 2

Was Studierenden oft fehlt, sind die Strategien, ihre Zeit und ihren Arbeitsaufwand zu priorisieren, ihre Energien auf wichtige Aufgaben zu konzentrieren – etwa auf benotete oder anderweitige Leistungen mit ‘high stakes’ – und dort etwas Energie zu sparen, wo Exzellenz einfach nicht so wichtig ist.

Viele Studierende glauben nicht, dass sie es sich erlauben können, selbst banale Aufgaben nur halbherzig zu machen – ihre Mentalität ist “alles oder nichts”. Aber wenn die Messlatte Perfektion ist, können selbst moderate Bestehensanforderungen nicht en masse erfüllt werden. Das Ergebnis sind abgebrochene oder nicht-bestandene Kurse, angeschlagenes Selbstwertgefühl und zunehmende Versagensängste.

Unter dem nur halb scherzhaften Titel “embrace mediocrity!” – “strebe das Mittelmaß an!” – sage ich meinen Studierenden also, dass sie einerseits durchaus weniger Arbeit in weniger wichtige Aufgaben investieren dürfen, und dass es andererseits auch eine wichtige Selbstfürsorge-Strategie ist zu erkennen, wann die eigene Arbeit ‘gut genug’ ist.

Ich zeichne ihnen die folgende Grafik an die Tafel, die veranschaulicht, wie immer höherer Zeitaufwand eine exponentiell abnehmende Qualitätsverbesserung bewirkt, wohingegen eine ausreichende Qualität auch nur einen moderaten Zeitaufwand erfordert. Den Zeitaufwand für hohe Qualität investiert man dort, wo es wirklich notwendig ist. Und die Zeit, die man anderswo durch kalkuliertes Mittelmaß spart, kann man dann besser verwenden, zum Beispiel für Selbstfürsorge.

Grafik: Kurve von Zeitaufwand gegen Ergebnisqualität.

Natürlich ist dies eine Vereinfachung. Aber ich weiß aus unzähligen Feedbackbögen, dass dieses kleine Diagramm und mein zehnminütiger Vortrag über Prioritätensetzung und Selbstfürsorge eine enorme Wirkung auf die Studierenden hat.

Es ermöglicht ihnen, vier Dinge zu erkennen:

  • dass das Streben nach ständiger Perfektion ein hohes Potenzial für Selbstverletzung hat,
  • dass sie selbstwirksam entscheiden können, ihre Zeit nur wirklich notwendigen Dingen zu widmen,
  • dass sie selbstwirksam entscheiden können, was ‘notwendig’ zum gegebenen Zeitpunkt in ihrem Leben bedeutet,
  • dass es ein Akt der Selbstfürsorge ist, sich Zeit für Dinge zu nehmen, die genauso wichtig und oft noch wichtiger sind als das Erreichen von Exzellenz in ihrer universitären Ausbildung.

Ich sage meinen Studierenden, dass ich nicht ihre ‘beste Leistung’ erwarte – gemessen am Maßstab der Perfektion –, sondern dass ich jede Leistung als ihre beste akzeptiere – gemessen am Maßstab der aktuellen individuellen Kapazitäten, die von Person zu Person und von Lebensphase zu Lebensphase variieren können.

Das von mir als Dozent zu hören ist für viele eine große Erleichterung. So selbstverständlich es mir und vielen meiner Kolleg_innen erscheint, muss es laut ausgesprochen werden.

Dann beginnen Studierende, sich ein wenig zu entspannen. Und sie beginnen, ihre Energie dort einzusetzen, wo es wirklich darauf ankommt.

The English version of this text was originally published in March 2018 on my personal homepage www.zybura.de.


  1. The reasons for this imperative are manifold: Many students self-identify as ‘perfectionists’, which I think is one of the most self-destructive labels there are (see The poisonous perfectionist vs the constructive critic). Public discourse in Germany frequently creates horror scenarios of guaranteed unemployability for those who exceed the ‘standard period of study’ or who fail to achieve an excellent grade point average. And, of course, academia itself reproduces a competitive discourse with little respect and empathy shown those who cannot – for whatever reason – perform their best at all times. 

  2. Deutsch: Die Gründe für diesen Druck sind vielfältig: Viele Studierende identifizieren sich selbst als ‘Perfektionist_innen’, was meiner Meinung nach ein selbstzerstörerisches Label ist (siehe The poisonous perfectionist vs the constructive critic). Außerdem kreiert der öffentliche Diskurs in Deutschland häufig Horrorszenarien der garantierten Arbeitslosigkeit für diejenigen, die die Regelstudienzeit überschreiten oder keinen exzellenten Notendurchschnitt erreichen. Und natürlich reproduziert auch die Universität selbst einen Wettbewerbsdiskurs mit wenig Respekt und Empathie für diejenigen, die – aus welchen Gründen auch immer – nicht immer ihr Bestes geben können. 


Comments

Katharina Pietsch

3 Dec 2019

I still remember that for me one of the best things in going to the Oberstufenkolleg after years of suffering from the meaningless-while-high-stakes learning environment of my secondary school was that I finally had the freedom to prioritise. As there were no grades at the Oberstufenkolleg at that time and there were only pass requirements for classes, I could choose to do the bare minimum for one class and put a lot of work into another without being punished for these choices. For the first time in my life, I felt like my education was actually mine because I was able to make choices about it and exercise agency in regard to it.

Speaking of ‘freedom to prioritise’: I can imagine that for many teachers giving students licence to “embrace mediocrity” is no different from telling them we don’t care whether they are delivering half-assed work or that we even encourage constant half-assing. That’s not how I think about it at all, because I believe that only when people are free to say ‘no’ to something are they free to say ‘yes’ to it, too. So only when students have the license to deliver mediocre work do they have the freedom to actually deliver excellent work.



Comments are moderated: your comment will appear upon admin approval.

By saving your comment you agree that the entered data will be stored. This site does not share any data with third parties. Data security notice and comment policy.